Africa

La course contre la montre pour sauver le primate le plus menacé d'Afrique


Cross River gorilla in the Afi Mountain Wildlife Sanctuary © WCS Nigeria

- Par Imong Inaoyom

 

Les forêts de l'État de Cross River, au sud-est du Nigeria et à la frontière sud-ouest du Cameroun, représentent le plus grand bloc de forêt tropicale humide intact qui reste dans le pays. Avec un des taux de déforestation les plus élevés au monde, le Nigeria a perdu environ 14 % de sa couverture forestière totale entre 2002 et 2019, selon Global Forest Watch. Les forêts de Cross River font partie des forêts du Golfe de Guinée, reconnues pour leur biodiversité unique et diversifiée. La région se distingue comme un point chaud de la diversité des primates, des amphibiens, des reptiles, des poissons et des plantes en Afrique.

La Cross River abrite 18 primates, dont des taxons endémiques et menacés au niveau mondial, tels que le gorille de Cross River (Gorilla gorilla ssp. diehli), le chimpanzé du Nigeria et du Cameroun (Pan troglodytes ellioti), le Drill (Mandrillus leucophaeus), le Colobe roux du Cameroun (Piliocolobus preussi), le Cercopithèque de Preuss (Allochrocebus preussi), l'Arctocèbe de Calabar (Arctocebus calabarensis) et le potto de Milne-Edwards (Perodicticus edwardsi). Les autres familles d'animaux comprennent plus de 463 espèces d'oiseaux, 90 espèces de poissons, 64 espèces de reptiles et 61 espèces d'amphibiens, toutes enregistrées dans la région de la Cross River. Parmi les sites de conservation importants de cet État, on compte le parc national de Cross River (secteurs Okwangwo et Oban), le sanctuaire de la faune de la montagne Afi et les montagnes Mbe (ci-après dénommé le paysage Afi-Mbe-Okwangwo) - tous désignés comme zones importantes pour les oiseaux et Zones Clés pour la Biodiversité (KBA).

Le parc national de la Cross River, ainsi que les parcs nationaux adjacents du Cameroun, ont également été proposés comme site potentiel du patrimoine mondial naturel de l'Organisation des Nations unies pour l'éducation, la science et la culture (UNESCO). La région est l'une des plus densement peuplées d'Afrique, avec plus de 100 000 personnes vivant à proximité de ces zones de conservation. Une grande partie de cette population dépend directement de la forêt pour sa subsistance. Par conséquent, le couvert forestier diminue rapidement et les populations de grands animaux persistent à des densités relativement faibles. En plus du gorille de la Cross River, le paysage d'Afi-Mbe-Okwangwo, qui fait partie de l'extension occidentale des hauts plateaux du Cameroun au Nigeria, abrite un certain nombre d'autres espèces menacées au niveau mondial, notamment le crocodile à museau élancé - Mecistops cataphractus (CR), le Cercopithèque de Preuss (EN), le Drill (EN) et le chimpanzé Nigeria-Cameroun (EN), ainsi qu'une population d'éléphants de forêt - Loxodonta cyclotis (VU).


Park rangers on patrol in the Cross River National Park © WCS Nigeria

Une myriade de menaces

Classé par l'Union internationale pour la conservation de la nature (UICN) comme étant en danger critique d'extinction, le gorille de la Cross River a une population restante estimée à moins de 300 individus. Environ un tiers de cette population se trouve au Nigeria, dans le paysage d'Afi-Mbe-Okwangwo. Les principales menaces qui pèsent sur cette espèce sont la chasse et la perte d'habitat. Bien que les gorilles ne soient pas directement visés, l'usage de collets en fil de fer pour piéger les petits animaux est courant, et parfois les pièges capturent par inadvertance les jeunes gorilles. Avec une population résiduelle aussi petite et vulnérable, la perte de quelques gorilles est importante et représente une menace sérieuse pour la viabilité à long terme de la population. La perte d'habitat due à l'exploitation forestière et à l'expansion agricole menace également cette espèce en danger.

Il est essentiel de réduire ces pressions pour sauver l'incroyable faune et les habitats de la région de Cross River. Depuis la fin des années 1990, la Wildlife Conservation Society (WCS) soutient les efforts de recherche et de conservation dans le paysage d'Afi-Mbe-Okwangwo. En 2017, un projet financé par le Fonds de partenariat pour les écosystèmes critiques (CEPF) a été lancé, s'appuyant sur les efforts déployés pour améliorer les perspectives de protection et de conservation des gorilles de Cross River au Nigeria. Ce projet de trois ans est mis en œuvre en collaboration avec le Service des parcs nationaux du Nigeria, la Commission forestière de l'État de Cross River et l'Association de conservation des montagnes de Mbe.

Le projet a trois objectifs principaux, notamment l'amélioration de l'efficacité des patrouilles anti-braconnage et du suivi de l'application de la loi, la sensibilisation et le changement des attitudes locales en matière de conservation des espèces, en plus du soutien des moyens de subsistance locales. L'amélioration de l'efficacité des patrouilles anti-braconnage se fait par le biais d'un soutien aux patrouilles de gardes forestiers, aux gardes de parc et aux éco-gardes, d'une formation aux techniques d'application de la loi, y compris l'utilisation de l'outil SMART (Spatial Monitoring And Reporting Tool) pour la planification des patrouilles, l'analyse des données et l'établissement de rapports, et la fourniture d'équipements, de rations de terrain et des indemnités de mission en forêt. "Nous sommes maintenant mieux formés, équipés et soutenus pour protéger le sanctuaire et nous nous sentons plus heureux de faire notre travail", déclare George Mgbang, ranger au sanctuaire de la faune sauvage de la montagne Afi. Le travail avec les communautés locales est un élément clé de ce projet. WCS met en place des programmes de sensibilisation pour les communautés locales qui comprennent un programme hebdomadaire de divertissement et d'éducation par le biais de la radio, des projections de films, des réunions communautaires et des activités scolaires organisées autour des clubs de protection de la nature.


Local students support Cross River gorilla conservation campaign © WCS Nigeria

Les bénéfices du projet

Le projet a contribué à changer les attitudes locales, en particulier grâce à un programme dramatique radiophonique intitulé "Mon gorille, ma communauté", mis en œuvre dans le cadre de la sensibilisation de la communauté. "J'aime écouter le programme My Gorilla My Community et j'ai beaucoup appris de lui. J'étais un bon chasseur, mais après avoir écouté ce programme et appris qu'il ne reste que peu de gorilles dans notre forêt, et qu'on ne les trouve nulle part ailleurs dans le monde entier, j'ai décidé d'arrêter de chasser. Je ne chasse plus", déclare M. Jerry Osang, un auditeur régulier de l'émission dans l'une des communautés au bord du parc national de Cross River.

Une autre preuve de ce changement positif est l'action de deux communautés autour du sanctuaire de faune de la montagne Afi (Ofambe et Okiro) qui, en 2017, ont empêché le massacre d'un jeune gorille aventureux qui passait des jours à proximité de leurs villages, à plusieurs kilomètres du sanctuaire, lors d'une tentative ratée de migration vers l'est, vers des sites voisins.

Le projet a également contribué à améliorer les moyens de subsistance locales grâce à une meilleure production de cacao et à une récolte durable, au stockage en plus de la commercialisation de produits forestiers non ligneux tels que la mangue de brousse (Irvingia spp.). Le cacao est la principale culture de rente locale, et l'amélioration de la production par l'utilisation de semences de haute qualité et de meilleures pratiques agricoles réduiront la nécessité de défricher chaque année de nouvelles zones d'habitat forestier pour étendre la culture du cacao. En travaillant avec neuf groupes de femmes existants sur les trois sites, le projet forme les femmes (qui sont les principales collectrices de produits forestiers non ligneux) à améliorer la durabilité de la récolte de mangues de brousse tout en augmentant les revenus grâce à un meilleur accès au marché.


Park rangers collecting data in Cross River National Park © WCS Nigeria

Plus de 2 000 cultivateurs de cacao et femmes ont été formés et plus de 1 000 contrats de conservation ont été signés avec les bénéficiaires, avec l'engagement de réduire la déforestation tout en augmentant la productivité des exploitations de cacao existantes et en améliorant la durabilité de l'utilisation des produits forestiers non ligneux. "La formation que j'ai reçue m'a appris que je peux augmenter la production de cacao dans mon exploitation existante sans détruire davantage de forêts. En plus de la formation, nous sommes maintenant en mesure d'obtenir des plants de cacao de haute qualité du CRIN (Cocoa Research Institute of Nigeria) pour les planter. Avant, il était très difficile d'obtenir ces plants améliorés", explique Fidelis Kekong, un cultivateur de cacao des montagnes de Mbe.

Le projet contribue énormément à la protection des gorilles de Cross River au Nigeria. Les efforts de patrouille ont augmenté de manière significative depuis le début du projet tandis que la pression des activités de chasse diminue progressivement. Alors qu'aucun gorille n'a été tué sur aucun des trois sites du projet depuis 2012, les pièges photographiques dans les montagnes de Mbe continuent de capturer des images de gorilles, dont un groupe avec plusieurs bébés photographiés en mai 2020. "Pour une population aussi dangereusement petite, ces images des caméras pièges sont extrêmement excitantes et encourageantes à voir", conclut Jonathan Eban, responsable du projet WCS pour les Monts Mbe.